Juice verstarde toen hij twee handen op zijn schouders voelde. Hij dacht dat de Croweaters inmiddels wel wisten dat hij niet afgeleid wilde worden als hij op zijn laptop bezig was, gezien dat altijd belangrijk was, en hij had ook gedacht dat zijn relatie met Shane hen wel zou weghouden. Zonder erop te reageren ging hij verder waar hij mee bezig was.
      Hij voelde lippen tegen de tattoo op zijn hoofd terwijl twee armen om hem heen gleden. Toen hij de tatoeages erop zag, loste zijn weerzin meteen op en keek hij verrast over zijn schouder. Zelfs nu ze hun relatie openbaar hadden gemaakt, liet Alex niet veel genegenheid zien waar anderen bij waren. Hij trok zijn handen terug van het toetsenbord en volgde haar armen kruislings omhoog tot aan zijn schouders en glimlachte.
      'Wat ben je aan het doen?' vroeg ze.
      'Het adres van een bewaker zoeken. Jax zegt dat hij Ope's dood op zijn geweten heeft.' Hij bestudeerde haar gezicht even. Sinds de dag dat ze te horen hadden gekregen dat Rita haar kind had verloren, had ze het moeilijk. Hij voelde haar zelfverwijt als een giftig aura om haar heen hangen. Ze hadden erover gepraat, maar ze kon haar schuldige gedachten maar moeilijk loslaten. Toch was haar gezicht zachter nu, de blik in haar ogen minder hard.
      Ze trok haar onderarmen omhoog zodat ze zijn schouders omhelsden en liet haar kin op zijn hoofd rusten. 'Ik geloof dat ik net een korte vakantie voor ons heb geregeld.'
      'Wat?' Hij schoof zijn stoel naar achteren.
      Ze bleek opeens in een uitzonderlijk goed humeur te zijn, want normaal gesproken zat ze liever niet op zijn schoot waar anderen bij waren; ze had altijd liever dat hij bij háár op schoot zat alsof zij de man in hun relatie was. Het was vreemd geweest in het begin, maar inmiddels haalde hij zijn schouders erover op. Als dit voor haar het beste werkte dan had hij daar vrede mee. Hij was allang blij dat dit tegenwoordig kon. Hij was dan ook verrast dat ze deze keer wel op zijn schoot neerzakte.
      'Ik heb een goed gesprek gehad met Jax,' zei ze. Toen hij haar hand op haar bovenbeen legde, verstrengelde ze hun vingers terwijl ze hem aankeek. 'We zijn oké nu. Hij heeft wat meer inzicht gegeven in de redenen dat hij het voorzitterschap wilde overnemen en ik denk dat ik hem nu wel begrijp.'
      Juice had zich zelden zo opgelucht gevoeld. De spanning tussen zijn vriendin en zijn president had hem urenlang wakker gehouden, aan hem getrokken alsof beiden zijn loyaliteit eisten. Hij had een verzoening niet meer echt zien gebeuren en was blij verrast door haar woorden.
      'Heb je hem de waarheid verteld over de invallen?' vroeg hij zacht.
      Ze schudde haar hoofd. 'Ik overwoog het. Dacht dat hij me het misschien wel vergaf als ik nu eerlijk was. Maar ik weet dat Clay iedereen dan gaat vertellen wie ik ben en dat wil ik nog niet.'
      Juice kauwde peinzend op de binnenkant van zijn wang. Hij wilde dat ieder geheim gewoon uit de wereld was, het voelde alsof ze door een mijnenveld liepen en een van hun leugens ieder moment konden barsten, waarbij álle waarheden onthuld zouden worden.
      'Hij stelde voor dat ik een paar dagen vrij nam, omdat de laatste weken behoorlijk zwaar waren. Ik zei dat ik naar een kennis in Colorado wil gaan, hij is een orthopedisch technicus die aan het leger verbonden is. Doet veel met oorlogsslachtoffers, heeft ook een tijd in ons veldhospitaal gewerkt. Ik denk dat hij Koz kan helpen, dus Jax gaf me toestemming om er met hem naartoe te gaan. Paar dagen weg, de charter in Denver een bezoekje brengen... En omdat hij blijkbaar niet een prospect en een gehandicapt lid samen op weg wil laten gaan, moet jij ook mee. Zolang je je laptop en telefoon maar paraat houdt, zei hij.'
      Het was alweer een tijd geleden dat Juice voor clubzaken buiten de grenzen van Californië was geweest; de laatste keer was vlak nadat ze voor het eerst met elkaar hadden gezoend en hij met zijn seksualiteit worstelde. Samen met haar even weggaan uit Charming... Hij wist zeker dat het hun goed zou doen.
      'Ik ga eens horen of Mila vrij kan nemen.' Haar hand gleed naar de binnenkant van zijn dij. Hij hield zijn adem even in bij het zien van de donkere blik in haar ogen. 'Zodat ze hem kan bezighouden als ik jou...' haar handpalm drukte nu tegen zijn groeiende opwinding aan, '... bezighoud.'
      Zijn ademhaling haperde. Het kostte hem al zijn wilskracht om haar niet te zoenen, om niet toe te geven aan haar geplaag.
      'Verknal het nou niet,' fluisterde hij. Ondanks zijn woorden, gleed zijn hand naar die van haar en drukte hij die wat steviger tegen zijn geslacht aan. Een kreun verbijtend, vervolgde hij: 'Als ik Jax te lang laat wachten, stuurt ie straks een ander met je mee.'
      Ze lachte zachtjes. 'Dat moeten we niet hebben.' Ze gaf hem een zinnenprikkelende kus in een laatste poging hem tot het uiterste te drijven, daarna kwam ze overeind en liet hem alleen met zijn laptop.

Vier dagen later waren ze in Colorado. Vandaag hadden ze eerst een afspraak met de arts. Hoewel het voor Juice niet echt nodig was geweest om mee te gaan, had hij ook geen zin om in zijn eentje in het hotel achter te blijven. Terwijl Mila haar vriend met zijn rolstoel in de lift duwde, stapten ook Alex en Juice naar binnen.
      Het duurde niet lang voordat Kozik de spreekkamer werd binnengelaten. Mila en Alex gingen allebei mee, Juice gebaarde dat hij wel hier zou wachten. Hij herinnerde zich te veel keren dat zijn broeders belaagd waren in een ziekenhuis of daar zelf iemand belaagd hadden, dus instinctief vond hij het fijn als iemand in de gaten hield wie er binnenkwam.
      Het waren vooral oudere mensen die binnen schuifelden. Na een kwartier verscheen er een man die er nogal fit uitzag voor een plek als deze. Het feit dat hij alleen was, deed Juice' wantrouwen toenemen en automatisch dwaalde zijn hand naar zijn pistool af.
      De man ging op een stoel aan de zijkant zitten, en boog iets voorover zodat de spieren in zijn armen op bolden en zijn zwarte tatoeages accentueerden; rond zijn linkerbiceps spande een slang en op zijn onderarm ontwaarde Juice een vlammende schedel. Zijn huid was licht getint, net als dat van hemzelf.
      Hij keek even rond en liet zijn blik op Juice rusten. Hij gaf een knikje, waardoor Juice iets ontspande. Zijn uitstraling leek te chill voor een gangster. Zijn haar was aan de zijkanten opgeschoren, met een zigzaggende lijn erdoorheen en er blonk een diamant in zijn oor die er waarschijnlijk bij ieder ander gay had uitgezien.
      Juice trok zijn telefoon uit zijn broekzak om zichzelf af te leiden en scrolde doelloos door 9GAG totdat de deur openging. Eindelijk.
      Alex was de eerste die de deur uitliep, al bevroor ze op de drempel. Ze staarde naar de man die ook Juice' aandacht had getrokken en vanuit zijn ooghoeken zag hij dat de man overeind kwam. Zodra hij een stap zette, merkte Juice dat zijn vriendin in paniek raakte. Hij stond op het punt om gelijk zijn wapen te trekken, maar midden in het ziekenhuis zou dat veel te veel aandacht trekken.
      Alex scheurde haar blik van hem los, draaide zich om naar de arts en snauwde: 'Hoe fucking moeilijk is het om je bek te houwen als ik daar specifiek om vraag!'
      'Oh kom op Alex, denk je nou echt dat je met mijn vrienden kan afspreken zonder dat ik daar wat van hoor! Doe toch eens fucking volwassen man,' barstte de andere man nu ook los. Hij had een stem als de rollende donder en zelfs Alex leek erdoor op haar plaats te worden gezet.
      Haar ogen schoten naar de deur toe, waardoor Mila en Kozik nu naar buiten kwamen. Kozik fronste zijn wenkbrauwen en probeerde de situatie in één opslag te begrijpen, Mila staarde de vreemdeling met grote ogen aan. Het was alsof ze op hem af wilde rennen om hem te omhelzen, maar iets haar daarvan weerhield; in ieder geval leek ze blij hem te zien waardoor Juice ook ietsje kalmer werd.
      'Wat doe je hier?' blafte Alex.
      'David gaf me een seintje dat jij hem gebeld had.'
      'De vuile smiecht.'
      Hij trok een mondhoek op. 'Mooi kapsel heb je.'
      Juice beet op de binnenkant van zijn wang. Die gast stond op het punt om aan Kozik te onthullen dat ze een meisje was en hij wist niet hoe hij het moest stoppen. Hij had geen idee wie die kerel was, waarom Alex zo boos was en Mila juist opgelucht keek.
      'Ik weet niet wie je bent, maar misschien is het ziekenhuis niet het beste om dit uit te vechten. Waarom doen we niet ergens een kop koffie?' Juice ging naast Alex staan en sloeg een arm om haar heen om de ander duidelijk te maken dat ze van hem was. 'Wat vind je daarvan, Shane?' benadrukte hij met blik op de man, hopend dat hij inzag dat ze haar echte identiteit verborgen probeerde te houden.
      'Ja, oké,' bromde Alex. Aan de hele manier waarop haar lijf gespannen was, merkte hij dat ze dat helemaal niet oké vond, maar dat ze ook bang was dat ze ontmaskerd werd als ze níét toegaf.
      De ander knikte.
      'Juice Ortiz,' zei hij en hij gaf de man een hand in de hoop de spanning wat weg te nemen. 'Shanes vriend.'
      'Jaeden Brewster.'
      Deze keer was het Juice die tot op het bot verkilde. Plotseling was het alsof er een klont ijs in zijn buik zat en zijn hand gleed van Alex' schouder af.
      'Hij is mijn broer,' zei Alex met een blik op Kozik. Ze keek Jaeden kort aan, met een blik die net zo koud was als Juice' maaginhoud voelde.
      Weer keek hij naar Jaeden, die zijn wenkbrauwen fronste maar haar niet tegensprak. Juice voelde dat hij misselijk werd. Plotseling kon hij niet meer ademen. Hij beende bij de rest vandaan terwijl het voelde alsof de bodem onder zijn voeten wegzakte en hij drie verdiepingen naar beneden stortte.
      Alex had hem verteld over Jaeden, haar voormalige beste vriend op wie ze jarenlang verliefd was geweest. Wat ze niet gezegd had, wat dat zijn fucking achternaam had aangenomen voor haar nieuwe identiteit, alsof ze op een of andere zieke manier met hem getrouwd was zonder dat hij daarvan wist. Iets wat ze die eikel nu nog zou moeten uitleggen ook, nu ze tegen Kozik gezegd had dat hij haar broer was om hun gedeelde achternaam te kunnen verklaren.


Reacties (2)


Meld je gratis aan om ook reacties te kunnen plaatsen