Lunch is stressvol. Naeve praat met de mentoren over haar plannen. Samuel probeert op te letten, maar zijn aandacht landt steeds op dezelfde lege vierkante centimeter van de tafel.

Als ex-Beroeps krijgt hij te maken met vijf extra dreigingen. Tel daar Flynn en Chris en waarschijnlijk Daniel bij op, en de som komt uit op verlies. En dan zijn er nog alle andere tributen. Zij zien Samuel liever dood dan levend.

De enige mogelijke uitzondering is Florian. Een bondgenoot is een vereiste, als Samuel iets wil bereiken. De herinnering aan hun gesprek die ochtend doet hem fronsen.

Florian en Aderyn hebben duidelijk eerder contact gehad. Samuel is geen grote mensenkenner, maar hij schat in dat Florian Aderyn niet op heeft gezocht om haar te bedreigen. Dat betekent dat Aderyn erachter zit. En haar plannen kunnen niet anders zijn dan slecht nieuws.

Het probleem met Aderyns plannen is dat ze ze pas bekend maakt op het moment dat haar het beste uitkomt. Samuel kan zich het beste op een normale, betrouwbare manier opstellen tegenover Florian, en in de achtergrond zoveel mogelijk informatie verzamelen.

Dat betekent dat hij naar Naeve had moeten luisteren, zolang ze haar plannen bespreekt waar hij bij is, verdomme. Maar die kans heeft hij al gemist.

"Samuel?" zegt Pubert, op een toon die suggereert dat het niet de eerste keer is dat hij het zegt. "Je staart wel erg wantrouwend naar je soep. Is het niet lekker?"

Samuel kijkt voor zich en vindt daar inderdaad een bord. Met de geur van de tomatensoep is niks mis. Samuel houdt mentaal zijn schouders op en neemt een hap. Met een vies geluid slikt hij door: de soep is ijskoud.

"Is er een komkommer in je soep gevallen?" vraagt Naeve met een oogrol. "Je kunt niet eens op een normale manier je lunch eten, zeg. Waarom ben je zo incapabel?"

Samuel heeft niet de interesse om een passend sarcastisch antwoord te bedenken. In plaats daarvan neemt hij een pagina uit het boek van Naeves leven en rolt hij met zijn ogen. Naar zijn gevoel is het effect minder dan als Naeve het doet. Het verschil zal zitten in zijn gebrek aan ervaring.

"Hier, probeer een beetje van deze krabsalade," zegt Pubert. "De saus heeft een raar kleurtje, maar verder smaakt het prima!"

De roze saus is zo fel dat het Samuel verbaast dat er geen glitter op zit. Maar Puberts advies als het om capitoolzaken gaat is meestal redelijk correct. Samuel pakt een broodje en besmeerd het met een dikke laag van de salade. Pubert kijkt hem afwachtend aan terwijl hij een hap neemt.

"Prima," zegt Samuel tussen twee happen door. Pubert steekt een blije duim op.

Naeve schuift haar stoel met geweld maar achteren. Ze gooit haar paardenstaart over haar schouder en verdwijnt de gang in. Even later klinkt het piepje van de lift.

"Samuel, als je iets wil bespreken, ik ben de hele middag hier op verdieping twee," zegt Valentina. "Robert en ik zijn hier om te helpen. Onthoud dat, oke?"

"Oke," mompelt Samuel. Hij heeft het gevoel dat hij op school zit en een deadline is vergeten. Hij duwt de rest van het broodje naar binnen en veegt zijn mond af aan het servet. "Ik ga verder trainen. Doei," zegt hij terwijl hij naar de lift loopt. Geen antwoord volgt, dus heel erg kan hij het niet verpest hebben.

De lift is helaas niet leeg. Samuel kijkt nors naar het kleine kind in de hoek. Het is stil en kijkt naar de grond. Een grote verbetering in vergelijking met elke andere liftontmoeting.

Die middag gaat Samuel terug naar de simulatie bij het messenonderdeel. Hij selecteert hetzelfde niveau en gaat klaarstaan. Als hij zich concentreert, moet dit foutloos kunnen.

Enkele uren later voelt Samuel zijn spieren protesteren met een gevoel van vooruitgang. Hij heeft de simulatie vaker verslaan dan andersom. Dat is genoeg voor vandaag.

Samuel komt anderhalf uur voor de tijd dat het diner wordt opgediend terug op verdieping twee. Pubert is nergens te bekennen, alles is stil. Zijn oog valt op de dichte deur naar de werkkamer. Samuel pauzeert halverwege de gang. Dan loopt hij verder naar zijn eigen kamer. Hij sluit de deur zacht en gaat op de dekens op het bed liggen. Voor overleg is nog tijd genoeg.

Samuel kan de woorden van het interview op TributesDaily voor zich zien. Zwart op wit beschrijft Ethan de meest negatieve aspecten van zijn privéleven. Samuel stelt zich de uitdrukking op Ethans gezicht voor, als hij als winnaar terugkomt en Ethan met het interview confronteert.

“Alles wat daar geschreven staat is waar,” zou Ethan zeggen, of misschien “Dit was je verdiende loon.” Het zou uitlopen op een ruzie, die eindigt op een uitdaging. Een dag lang zouden ze de trainingszaal onveilig maken met een onzinnige wedstrijd, in een poging hun gebroken trots te repareren. Aan het eind zouden ze elkaar doodvermoeid een halfslachtig excuus aanbieden.

Het is een aantrekkelijk scenario, maar de Ethan in Samuels hoofd is niet meer dan een gedachtespinsel. De echte Ethan zal Samuel met afkeer bekijken en zonder een woord vertrekken. Als hun vriendschap een brug was, heeft Samuel hem tot splinters verpulverd. En de rivier gevuld met lava.

Hij was er vanuit gegaan dat zodra hij op de trein stapte naar het Capitool, alles uit District 2 er niet meer toe zou doen. Ethan zou niet meer relevant zijn. Een foute aanname, is gebleken. Maar geen mens gaat vlekkeloos door het leven, inclusief winnaars van de Spelen. Het enige wat Samuel kan doen is doorgaan, en tijdens zijn officiële interview een aantal zaken rechtzetten.

Hij staat op van het bed en loopt de badkamer in. Samuel overtuigt de knopjes in de douche met moeite om te doen wat ze moeten doen. De intense waterstraal stort als een waterval over zijn schouders en hij probeert niet na te denken.

Met nog nat haar zit hij die avond aan tafel. De dienbladen staan vol met eten dat er bijna te perfect uit ziet om te eten. Alleen de geur van de tientallen gerechten door elkaar bewijst dat het echt is. Samuel weet niet wat hij moet kiezen en schept willekeurig wat op. In een onverwachte vlaag verlangt hij terug naar de twee gerechten die zijn oom en tante klaar kunnen maken. Of daarvoor zelfs, de weinige keren dat zijn vader geen eten bestelde, met doorgekookte groenten tot gevolg.

Nadat het eten loopt Samuel meteen terug zijn kamer in en gaat hij op het bed zitten. Hij heeft geen idee wat hij met zijn avond moet doen. Lusteloos zapt hij door de mogelijke uitzichten vanuit het raam.

Een groene weide met witte bloemen wordt vervangen door een zwart-blauwe onderwaterwereld als Samuel een klop op de deur hoort. “Wat?” roept Samuel.

Pubert opent de deur op een kier en steekt zijn tablet omhoog. “Een korte update over sponsors!”

Wat volgt is een lang verhaal met talloze namen die Samuel onmiddellijk vergeet. De enige conclusie, zegt Pubert met een verontschuldigende blik, is dat de meeste mogelijke sponsoren nog afwachten. Samuel denkt gespannen vooruit naar het interview. Er hangt veel af van zijn vermogen om mensen in drie minuten te overtuigen van zijn winst.

Pubert legt de tablet naast zich neer op het bed en zucht. Hij kijkt kritisch naar zijn groen glitterende nagels en veegt er met zijn vingers overheen. Het Capitool slaapt nooit en aan Puberts blik te zien heeft ook hij geen rust gekregen.

“Lange dag?” vraagt Samuel.

Pubert zet een brede glimlach op en kijkt Samuel aan. “Alleen het beste voor mijn tributen, natuurlijk.”

De afgelopen tijd voelt voor Samuel als een vermoeiende langgerekte ruzie. Hij kan nooit voorspellen vanuit welke hoek de volgende aanval zal komen. Pubert daarentegen is soms ontzettend voorspelbaar. Zonder de situatie te hoeven analyseren weet Samuel hoe hij Pubert op kan vrolijken. “Ja, dat–” Samuel aarzelt even. “Dankjewel. Zeker. En wat doe je om te ontspannen, zodat je niet gek wordt?” Samuel trekt zijn wenkbrauwen op.

Een nadenkende blik verschijnt op Puberts gezicht, die even snel wordt weggevaagd door enthousiasme. “Het is mijn baan, geen probleem. En, oh, heb je ooit een natuurdocumentaire gezien? Ik vind ze altijd super relaxend, dat moet je echt een keer proberen. Vooral als je ze kijkt vanuit een bubbelbad. Er gaat niks boven zeezoutzeep met beelden van een koraalrif op de achtergrond.” Hoe langer Pubert praat, hoe meer zijn brede glimlach verandert in een verlangende blik van tevredenheid.

“Klinkt fijn,” zegt Samuel, “Doe je het vaak?”

“Vooral in de winter.” Pubert zucht lang en diep. “Maar weet je wat? Ik heb een paar van mijn favorieten op mijn tablet staan. Ik kan er een opzetten, dan kunnen we die samen kijken? Die over de savanneroofdieren is intens! En die over diepzeekwallen is heel surrealistisch, en, en. De laatste gaat over berggeiten.” Pubert kijkt hem hoopvol aan. “Maar alleen als je wil! En zonder bubbelbad. Maar ik kan popcorn en bier regelen?”

Samuel is meer dan bereid om een avond lang naar dieren te staren. “Klinkt goed. Roofdieren, zei je? Die is vast interessant.”

“Ja, weet je wat er gebeurt? Een kudde zebras gaat– Oh, maar dat zijn spoilers.” Pubert lacht. “Ik zet het op op het grote scherm, ga maar alvast zitten, voordat ik je alles vertel.”

Samuel lacht hardop, tot zijn eigen verbazing. “Doe ik,” zegt hij. Het drukkende gevoel van de zware taak die in zijn vooruitzicht ligt is er nog steeds, maar het lukt hem nu zijn focus te verplaatsen. Savanneroofdieren, denkt hij geamuseerd in zichzelf. Hij opent de deur naar de ruimte met de projector, met de verwachting dat hij in het blinde weg moet zoeken naar het lichtknopje. In plaats daarvan is de kamer al fel verlicht.

De hele muur wordt bedekt met een Samuel al te bekend beeld. Het is de eerste dag van de drieëndertigste Hongerspelen. Naeve zet vanaf de bank het scherm stil, gepauzeerd op het gezicht van Samuels moeder.

Naeve zucht en gebaart naar het scherm. “Ik heb echt mijn best gedaan, Sam. Ik heb geprobeerd te vinden waar in jouw afgrijselijke persoonlijkheid een winnaar verborgen ligt. Maar jij en Katherine Onys hier hebben niks gemeen.”

Reacties (2)

  • Duendes

    Ohmygosh ik hou zoveel van Pubert hij is zo cute en AWH het is iets met de begeleiders in de herschrijvingen dat ervoor zorgt dat ik echt zo mee ga huilen want ze zijn zo cute awh Celese met de warme chocolademelk, Pubert met zijn natuurdocumentaires en adviezen en aaahhh awh
    Also NAEVE NEE HET WAS NATUURDOCU TIJD, NIET ZO GEMEEN DOEN OHGOSH - klinkt alsof ze eindelijk de juiste snaar heeft gevonden om meer reactie uit de mysterieuze Samuel te krijgen woohoo

    3 weken geleden
    • Incidium

      Het is wel sad dat natuurdocu bonding time is onderbroken ja:(
      Maar drama en backstory zijn vast ook boeiend? Ik doe mn best haha

      3 weken geleden
    • Duendes

      Zeker weten YES ik ben heel benieuwd en het lijkt heel nice maar ik gunde ze gewoon écht wel een mannenavond met bier en popcorn en natuurdocu's:Y)

      3 weken geleden
  • Samanthablaze

    Lunch is stressvol.
    Chris is het er mee eens

    Samuel heeft echt een slechte tijd, awh. Gelukkig is Pubert er om samen natuurdocumentaires mee te kijken. Met bier en popcorn

    Naeve zucht en gebaart naar het scherm. “Ik heb echt mijn best gedaan, Sam. Ik heb geprobeerd te vinden waar in jouw afgrijselijke persoonlijkheid een winnaar verborgen ligt. Maar jij en Katherine Onys hier hebben niks gemeen.”
    Holy shit, shots fired

    3 weken geleden
    • Incidium

      Pubert maakt alles beter:D
      Al ben ik bang dat die documentaires met bier en popcorn hem niet worden. Naeve krijgt de aandacht die ze sinds hoofdstuk 5 ofzo al nodig heeft haha

      3 weken geleden
    • Samanthablaze

      Awh sad
      Maar hé, plot is ook leuk. En als Naeve niet iets zegt waardoor Samuel zoveel gekrenkt is dat hij op zijn kamer gaat mokken, kan de documentaire vast daarna nog wel
      En dan is bier misschien wel een heel aantrekkelijk slecht idee

      3 weken geleden
    • Incidium

      Samuel? Mokken op zijn kamer? Waar heb je het nou weer over XD
      Ja ik bedacht me ineens, Samuel is 18. Hij kan bier drinken. Alsof hij naast al zijn andere problemen nog een kater nodig had:D

      3 weken geleden
    • Samanthablaze

      Alcoholwet in de VS is 21 tho maar dit is Panem en wie weet is er daar helemaal geen alcoholwetxD

      3 weken geleden
    • Incidium

      oh right haha, helemaal vergeten. Oeps?

      3 weken geleden
    • Samanthablaze

      Feit blijft dat Samuel alcohol mag en mogelijk nodig heeftxD

      3 weken geleden

Meld je gratis aan om ook reacties te kunnen plaatsen